Bases del comercio con costos crecientes y ganancias del intercambio

La creación de comercio beneficia a los exportadores del miembro del bloque comercial que tiene una ventaja comparativa en la producción de un producto y beneficia a los consumidores del miembro importador que ahora pueden comprar el producto a un precio más bajo. Los productores nacionales que compiten con las importaciones de menor coste de su país socio pierden, pero su pérdida es menor que las ganancias de los exportadores y los consumidores. La creación de comercio aumenta el bienestar mundial gracias a esta mayor eficiencia.

En el caso de la desviación del comercio, sin embargo, un miembro gana sus ventas a expensas de un productor más competitivo de un país que no es miembro del bloque, simplemente porque sus productos entran en el mercado de su socio libre de impuestos, mientras que el productor más competitivo de un país no miembro se enfrenta a un derecho discriminatorio[20] Los exportadores de países no miembros que tendrían una ventaja comparativa en igualdad de condiciones competitivas pierden con la desviación del comercio. Además, con la desviación del comercio, el país importador pierde los ingresos arancelarios que había cobrado por las importaciones que ahora llegan libres de impuestos de su socio del bloque. El consumidor del socio importador sale ganando, porque el bien importado ya no tiene que soportar el coste del arancel; sin embargo, la ganancia del consumidor es necesariamente inferior o igual a los ingresos aduaneros perdidos, por lo que la nación en su conjunto sale perdiendo.

Así pues, la desviación del comercio perjudica tanto al país importador como al resto del mundo. Estas pérdidas son mayores que las ganancias del miembro del bloque que gana exportaciones debido a la desviación del comercio. En un capítulo anterior, sin embargo, se ha mostrado que varios escritores anteriores a Adam Smith, y especialmente el autor de Consideraciones sobre el comercio entre la India y Oriente, 1701, expusieron los argumentos a favor del libre comercio en términos de una regla que proporcionaría los mismos límites para el comercio rentable que la doctrina de los costes comparativos, la regla, a saber, que vale la pena importar productos del extranjero siempre que puedan obtenerse a cambio de las exportaciones a un coste real menor del que supondría su producción en el país.

Esta ganancia del comercio siempre es posible cuando, y sólo es posible si, hay diferencias comparativas de costes entre los países en cuestión. La doctrina de los costes comparativos no es, en efecto, más que un enunciado de algunas de las implicaciones de esta regla, y no añade nada a ella como guía para la política…. Malthus había acreditado como un factor que contribuía a la prosperidad de los Estados Unidos su capacidad para vender «productos crudos, obtenidos con poco trabajo, por productos europeos que han costado mucho trabajo».

A esto, Ricardo respondió: